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Administración de Maduro utiliza empresa tailandesa para eludir sanciones estadounidenses

Por Barbara Cordova
Administración de Maduro utiliza empresa tailandesa para eludir sanciones estadouidenses

Caracas, 08 de octubre de 2020. En enero de este año, la compañía petrolera estatal de Venezuela ya resentía los efectos de una serie de sanciones de sanciones económicas que Estados Unidos comenzó a aplicar un año atrás. Muchas de las cuentas bancarias que PDVSA tenía en el extranjero habían sido congeladas o cerradas, lo que dificultaba su capacidad de pagar a los proveedores de los que dependía para mantener el flujo de crudo en la nación sudamericana.

Así que, a medida que se acumulaban las facturas, la empresa decidió apoyarse en un cliente de Tailandia de mucho tiempo, Tipco Asphalt, para mitigar el impacto de las sanciones: a cambio de grandes descuentos en el precio del petróleo, Tipco pagaría las facturas de PDVSA y deduciría las cantidades de lo que le debía al gigante petrolero de Venezuela, según registros obtenidos por The Associated Press.

PDVSA rápidamente aprovechó el arreglo: en un solo día —el 10 de enero de 2020— la empresa envió a los ejecutivos de Tipco 43 correos electrónicos relacionados con instrucciones de pago, lo cual provocó una leve reprimenda por parte de Jean-Pierre Pastor, el representante de Tipco en Venezuela, quien se quejó del exceso de trabajo.

“Tipco es un cliente de PDVSA, no el banco central venezolano”, escribió Pastor en negritas y subrayado en un correo electrónico a la petrolera estatal.

“Tipco hizo todo lo posible por ayudarles en este periodo difícil”, agregó. “Esperemos que no lo olviden”.

El correo electrónico es sólo uno de las docenas de documentos obtenidos por la AP como parte de una investigación de meses sobre cómo Venezuela trata de eludir las duras sanciones estadounidenses que han exacerbado un colapso económico rara vez visto fuera de zonas de guerra. En un momento en el que el gobierno de Nicolás Maduro es visto como un paria en Occidente, el arreglo con Tipco le ha permitido a PDVSA mover silenciosamente cientos de millones de dólares alrededor del mundo que de otra manera quizá no habría podido hacer, según muestran los registros.

La empresa tailandesa que cotiza en bolsa dice que sus pagos a terceros son perfectamente legales y una característica estándar de sus compras de petróleo a Venezuela, las cuales no están prohibidas por las sanciones de los Estados Unidos, que aplican sólo a empresas estadounidenses. No obstante, la AP se ha enterado de que las autoridades judiciales de Estados Unidos y la administración Trump examinan estos pagos, los cuales consideran un salvavidas financiero para Maduro.

Los documentos —facturas, contratos y registros de giros electrónicos— le fueron entregados a la AP por un exconsultor de PDVSA fuera de Venezuela con la condición de mantener su anonimato por temor a represalias.

Los abogados y contadores forenses que revisaron los documentos a solicitud de la AP dijeron que Tipco podría ser sancionada por desafiar la política estadounidense que busca privar a Maduro de ingresos petroleros —un riesgo que la misma Tipco reconoció el mes pasado. Procesar pagos para una empresa sancionada también podría impulsar una investigación de fraude criminal o lavado de dinero contra Tipco en los Estados Unidos si estuvieran involucradas instituciones financieras o empresas estadounidenses, como parece ocurrir en algunos casos, dijo David P. Weber, quien durante años investigó la corrupción cuando trabajaba en el Departamento del Tesoro de los Estados Unidos y en la Comisión de Valores.

“Podría haber parecido una buena idea obtener ganancias como intermediario financiero”, dijo Weber, quien es ahora profesor de contabilidad forense en la Universidad Salisbury, en Maryland. “Pero al participar en esa actividad tan arriesgada, Tipco se unió a uno de los gobiernos más despreciables del mundo”.

El 11 de septiembre —cuatro días después de que la AP le enviara preguntas detalladas—, Tipco anunció que dejaría de comprar crudo de Venezuela por presiones de la administración Trump.

En una declaración ante la Bolsa de Valores de Tailandia, la compañía señaló que fue contactada por primera vez por la Embajada de los Estados Unidos en Tailandia en diciembre de 2019, y un mes después proporcionó a los diplomáticos estadounidenses una explicación por escrito de sus compras a Venezuela. Después, en agosto, volvió a ser contactada por el Departamento de Estado, que le advirtió que podía estar sujeta a sanciones de Estados Unidos si no cancelaba sus compras para finales de noviembre.

Un funcionario estadounidense dijo que el Departamento de Estado, en su último contacto, expresó su preocupación por el apoyo financiero de Tipco a PDVSA a través de pagos a terceros. El funcionario pidió no ser identificado porque las conversaciones, parte de un esfuerzo para trabajar proactivamente con las compañías para eliminar la necesidad de sanciones, fueron privadas.

La AP no pudo encontrar ningún registro de que Tipco alguna vez informara a los inversionistas de su contacto con las autoridades estadounidenses hasta que anunció el abrupto final de las compras de petróleo a Venezuela el mes pasado. Las normas de la bolsa de valores tailandesa requieren que las empresas revelen información que podría tener un “impacto significativo” en el precio de sus acciones o afectar las decisiones de inversión.

“Para evitar la sanción, la compañía está tomando medidas para cumplir con dicha solicitud”, señaló Tipco en su declaración, y agregó que su refinería en Malasia, que produce la mitad del asfalto de la compañía, tendría que cerrar temporalmente hasta que se levantaran las sanciones contra Venezuela o se encontraran otros suministros alternativos de crudo. Las acciones de la empresa se desplomaron un 40% después del anuncio.

En un correo electrónico a la AP, el director ejecutivo de Tipco, Chaiwat Srivalwat, no mencionó directamente el presunto apoyo financiero brindado a PDVSA vía terceros, excepto para decir que cualquier pago “correspondía estrictamente” a sus compras de petróleo de Venezuela. Tampoco quiso revelar detalles de la relación de la empresa con Pastor, quien es hermano de Jacques Pastor, antiguo miembro de la junta de Tipco y director ejecutivo de la oficina de Asia-Pacífico de Colas, la constructora de caminos francesa y principal accionista de Tipco.

“Hay muchos actores deshonestos dispuestos a comprar el petróleo de Venezuela”, dijo Weber, quien fue uno de los dos expertos que revisaron los llamados “Papeles de Panamá” que detallan las actividades financieras extraterritoriales de los ricos y poderosos del mundo. “Pero a falta de un banco dispuesto a procesar los pagos de PDVSA, un negocio de servicios monetarios sin licencia es la mejor opción, por la que Tipco recibió un pago generoso”.

Los Ministerios de Petróleo y Comunicación, que son los responsables del manejo de las consultas de la prensa sobre PDVSA, no respondieron a reiteradas solicitudes de comentarios.

Tipco es uno de los mayores distribuidores asiáticos de asfalto para caminos, carreteras y pistas de aterrizaje, con ingresos el año pasado de más de 1.200 millones de dólares, según su informe anual. La compañía francesa Colas, que también cotiza en bolsa, tiene una participación del 32%. La enorme refinería de Tipco en Malasia está diseñada específicamente para refinar el crudo extrapesado de Venezuela, que es posiblemente el mejor del mundo para el asfalto.

Como si fuera un procesador de pagos a terceros, Tipco transfirió varios millones de dólares de sus cuentas en el Siam Commercial Bank —el banco más antiguo de Tailandia— a clientes de PDVSA en todo el mundo, según muestran los documentos. En lugar de aceptar el pago directo por el crudo que vendió, PDVSA registraba lo que debía su cliente de mucho tiempo y periódicamente enviaba instrucciones detalladas a Tipco para pagar a sus proveedores a su nombre. El acuerdo fue descrito en los resúmenes de ventas de petróleo que vio la AP y en ellos PDVSA se comprometió a proporcionar facturas al igual que cartas de certificación bancaria de los terceros a Tipco para que la compañía tailandesa pudiera realizar los pagos correspondientes en el “debido tiempo”.

Desde principios de 2019, cuando la administración Trump sancionó a PDVSA para impulsar al líder opositor Juan Guaidó, casi 100 compañías recibieron cientos de millones de dólares de esta manera, de acuerdo con los registros. Entre ellas se encuentra el bufete de abogados global Dentons, compañías navieras con barcos petroleros registrados en jurisdicciones famosas por su secretismo, y pequeñas empresas venezolanas con cuentas bancarias en Rusia y Turquía, según los documentos. Incluso la OPEP, el cartel petrolero que Venezuela ayudó a fundar en 1960, recibió dos millones de euros (unos 2,3 millones de dólares) en cuotas a través de Tipco.

Con frecuencia, los proveedores de PDVSA no tenían idea de por qué les pagaba una compañía tailandesa de la que nunca habían oído hablar y mucho menos trabajado con ella. Ese fue el caso con un distribuidor para Kamaz, un fabricante ruso de camiones parcialmente de propiedad estatal, que recibió pagos por 10,2 millones de dólares por docenas de autobuses y chasises vendidos hace años, cuando Venezuela era su principal mercado regional. Entre los compradores se encontraba el estado de Aragua, cuyo gobernador en ese momento, Tareck El Aissami, es ahora el ministro de Petróleo de Venezuela.

“Nos pidieron alternativas, así que acordamos una cuenta en euros en vez de dólares”, dijo un representante de Kamaz Latinoamérica S.A. bajo condición de anonimato porque la compañía todavía espera recibir la otra mitad del pago que se le adeuda. “Nunca nos dijeron que Tipco nos pagaría”.

El arreglo fue conocido hasta las esferas más altas de Tipco, según los documentos. Varios correos electrónicos que contenían instrucciones para las transferencias estaban dirigidos al director ejecutivo de Tipco, Chaiwat Srivalwat. También estaba copiado Jean-Pierre Pastor, cuya empresa, Consulting and Services Associate SA, o CSA, no tiene sitio web. La firma en el correo electrónico de Pastor enlista números telefónicos en Venezuela, Tailandia y Suiza. Pastor registró a CSA en Ginebra en 2014, y listó a Bangkok como su lugar de residencia. Dio como dirección de CSA una suite en un edificio de oficinas en Ginebra dirigido por una firma de consultoría que representa a múltiples compañías ‘offshore’. Otros dos miembros de la familia parecen haber trabajado en la empresa, según los registros públicos.

“Cualquier información relacionada con CSA es asunto privado y familiar”, dijo Jean-Pierre Pastor en un breve correo electrónico, y se negó a comentar más.

Chaiwat, el director ejecutivo, dijo que la relación entre Tipco y CSA fue aprobada por las “autoridades pertinentes” sin la participación de Jacques Pastor. Sin embargo, no brindó detalles sobre el contrato con CSA ni dijo si se había revelado su papel en la gestión del mayor contrato de suministros de petróleo de la compañía. Colas no respondió a las repetidas solicitudes de comentarios.

“El nombramiento de CSA se basa únicamente en sus capacidades y no tiene nada que ver con esa relación” entre los hermanos Pastor, dijo.

No está claro si Tipco realizó mayores diligencias debidas a pesar de los grandes tratos con múltiples entidades sancionadas, dijo Weber. Dos días después de que una transferencia electrónica multimillonaria en euros a un banco ruso fuera rechazada porque el proveedor no tenía una cuenta en euros, un ejecutivo de Tipco le pidió a PDVSA que enviara nuevas instrucciones de pago, y el depósito se hizo en una cuenta en rublos en el mismo banco.

Siam Commercial Bank no respondió a una lista detallada de preguntas y repetidos intentos de comentarios. Chaiwat no quiso decir si Tipco alertó al banco Siam sobre que las transacciones involucraban a Venezuela, pero insistió que Tipco “siempre ha sido transparente con sus socios en todas las transacciones”.

Lea la nota completa en AP

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2 comentarios

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